Es como la escena de una pesadilla de película de ciencia ficción: un astronauta está trabajando fuera de una nave espacial en el vacío del espacio cuando algo sucede. Una correa se rompe o tal vez un fallo de la computadora deja al astronauta demasiado lejos de la nave. Sin embargo, sucede, el resultado final es el mismo. El astronauta termina flotando lejos de la nave espacial hacia el infinito vacío del espacio, sin esperanza de ser rescatado.

Afortunadamente, la NASA desarrolló un dispositivo para caminar por el espacio que mantiene a un astronauta seguro mientras trabaja “al aire libre” para evitar que tal escenario suceda en la vida real. 

Seguridad para EVA

Las caminatas espaciales, o actividades extravehiculares (EVA), son una parte importante de vivir y trabajar en el espacio. Se necesitaron decenas solo para el montaje de la Estación Espacial Internacional (ISS). Las primeras misiones de los Estados Unidos y la Unión Soviética también se basaron en caminatas espaciales, con astronautas atados a su nave espacial por líneas de vida.

La estación espacial no puede maniobrar para rescatar a un miembro de la tripulación de EVA que flota libremente, por lo que la NASA se puso manos a la obra para diseñar un arnés de seguridad para los astronautas que estarían trabajando alrededor de ella sin conexiones directas. Se llama “Ayuda simplificada para el rescate de EVA” (SAFER): un “chaleco salvavidas” para caminatas espaciales. SAFER es una unidad de maniobra autónoma que usan los astronautas como una mochila. El sistema se basa en pequeños propulsores de chorro de nitrógeno para permitir que un astronauta se mueva por el espacio.

Su tamaño y peso relativamente pequeños permiten un almacenamiento conveniente en la estación y permiten que los miembros de la tripulación de EVA lo coloquen en la esclusa de aire de la estación. Sin embargo, el tamaño pequeño se logró limitando la cantidad de propelente que transporta, lo que significa que solo se puede usar por un tiempo limitado. Está diseñado principalmente para rescates de emergencia y no como una alternativa a las correas y agarraderas de seguridad. Los astronautas controlan la unidad con un controlador de mano conectado al frente de sus trajes espaciales, y las computadoras ayudan en su operación. El sistema tiene una función de retención de actitud automática, en la que la computadora de a bordo ayuda al usuario a mantener el rumbo. La propulsión de SAFER es proporcionada por 24 propulsores de posición fija que expulsan gas nitrógeno y tienen un empuje de 3.56 Newtons (0.8 libras) cada uno. SAFER se probó por primera vez en 1994 a bordo del transbordador espacialDescubrimiento , cuando el astronauta Mark Lee se convirtió en la primera persona en 10 años en flotar libremente en el espacio.

EVA y seguridad

La caminata espacial ha recorrido un largo camino desde los primeros días. En junio de 1965, el astronauta Ed White se convirtió en el primer estadounidense en realizar una caminata espacial. Su traje espacial era más pequeño que los trajes EVA posteriores, ya que no llevaba su propio suministro de oxígeno. En cambio, una manguera a un suministro de oxígeno en la cápsula Gemini conectó a White. Junto con la manguera de oxígeno había cables eléctricos y de comunicación y una correa de seguridad. Sin embargo, gastó rápidamente su suministro de gas.

En Gemini 10 y 11 , una manguera a un tanque de nitrógeno a bordo de la nave espacial conectó una versión modificada del dispositivo de mano. Esto permitió a los astronautas usarlo durante un período de tiempo más largo. Las misiones a la Luna tenían EVA comenzando con el Apolo 11 , pero estaban en la superficie y requerían que los astronautas usaran trajes espaciales completos. Los astronautas de Skylab hicieron reparaciones a sus sistemas, pero estaban atados a la estación.

En años posteriores, especialmente durante la era del transbordador, se utilizó la Unidad de Maniobra Tripulada (MMU) como una forma para que un astronauta volara alrededor del transbordador. Bruce McCandless fue el primero en probar uno, y la imagen de él flotando libremente en el espacio fue un éxito instantáneo. 

SAFER, que se ha descrito como una versión simplificada de la MMU, tiene dos ventajas sobre el sistema anterior. Es de un tamaño y peso más conveniente e ideal para un dispositivo de rescate de astronautas fuera de la Estación Espacial.

SAFER es un tipo de tecnología poco común, del tipo que la NASA construyó con la esperanza de que no sea necesario utilizarla. Hasta ahora, las ataduras, las empuñaduras de seguridad y el brazo del robot han demostrado ser adecuados para mantener a los astronautas donde se supone que deben estar durante las caminatas espaciales. Pero si alguna vez fallan, SAFER estará listo.