Este mes (julio de 2015) marca el vigésimo aniversario de la ola de calor de una semana de 1995 en Chicago que mató a más de 700 personas. A diferencia de otros tipos de desastres naturales, como huracanes, terremotos y tormentas de nieve, las olas de calor son asesinos silenciosos: su destrucción se produce en hogares privados y no en públicos. Paradójicamente, a pesar del hecho de que las olas de calor suelen ser mucho más mortales que estos otros tipos de desastres naturales, las amenazas que plantean reciben muy poca atención de los medios y de la gente.

La noticia que escuchamos sobre las olas de calor es que son más riesgosas para los muy jóvenes y los muy mayores. Con ayuda, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Señalan que quienes viven solos, no salen de casa a diario, no tienen acceso a transporte, están enfermos o postrados en cama, socialmente aislados y carecen de aire acondicionado tienen mayor riesgo de morir. durante una ola de calor.

Pero después de la ola de calor mortal de Chicago en 1995, el sociólogo Eric Klinenberg descubrió que había otros factores importantes y pasados ​​por alto que influyeron fuertemente en quiénes sobrevivieron y quiénes murieron durante esta crisis. En su libro de 2002 Heat Wave: A Social Autopsy of Disaster in Chicago , Klinenberg muestra que el aislamiento físico y social de la población mayoritariamente anciana que murió fue un factor que contribuyó enormemente, pero también lo fue la negligencia económica y política de los barrios pobres de la ciudad donde la mayoría de las muertes ocurrieron.

Klinenberg, sociólogo urbano, pasó algunos años realizando trabajo de campo y entrevistas en Chicago después de la ola de calor, y realizó una investigación de archivo para investigar por qué ocurrieron tantas muertes, quiénes murieron y qué factores contribuyeron a sus muertes. Encontró una disparidad racial significativa en las muertes que estaba vinculada a la geografía social de la ciudad. Los residentes negros ancianos tenían 1,5 veces más probabilidades de morir que los blancos ancianos, y aunque constituyen el 25 por ciento de la población de la ciudad, los latinos representaron solo el 2 por ciento del total de muertes atribuidas a la ola de calor.

En respuesta a esta disparidad racial después de la crisis, los funcionarios de la ciudad y muchos medios de comunicación especularon (basándose en estereotipos raciales) que esto sucedió porque los latinos tienen familias numerosas y unidas que sirvieron para proteger a sus ancianos. Pero Klinenberg pudo refutar esto como una diferencia significativa entre negros y latinos usando datos demográficos y de encuestas, y encontró en cambio que fue la salud social y económica de los vecindarios lo que dio forma a ese resultado.

Klinenberg ilustra esto claramente con una comparación entre dos áreas demográficamente muy similares, North Lawndale y South Lawndale, que también tienen algunas diferencias importantes. North es principalmente negro y está descuidado por las inversiones y los servicios de la ciudad. Tiene muchos lotes y edificios baldíos, muy pocos negocios, muchos delitos violentos y muy poca vida en la calle. South Lawndale es principalmente latino, y aunque tiene niveles similares de pobreza y empobrecimiento a los de North, tiene una próspera economía comercial local y una vibrante vida en las calles.

Klinenberg descubrió a través de la realización de investigaciones en estos vecindarios que fue el carácter de su vida cotidiana lo que dio forma a estos resultados dispares en los niveles de mortalidad. En North Lawndale, los residentes negros de edad avanzada tienen demasiado miedo de salir de sus hogares para buscar ayuda para lidiar con el calor, y prácticamente no tienen opciones de ningún otro lugar a donde ir en su vecindario si se fueran. Sin embargo, en South Lawndale, los residentes mayores se sienten cómodos dejando sus hogares debido al carácter del vecindario, por lo que durante la ola de calor pudieron dejar sus apartamentos calientes y buscar refugio en negocios con aire acondicionado y centros para personas mayores.

En última instancia, Klinenberg concluye que si bien la ola de calor fue un fenómeno meteorológico natural, el número excepcional de muertos fue un fenómeno social resultante de la gestión política y económica de las áreas urbanas. En una entrevista de 2002, Klinenberg comentó:

El número de muertos fue el resultado de distintos peligros en el entorno social de Chicago: un aumento de la población de ancianos aislados que viven y mueren solos; la cultura del miedo que hace que los habitantes de las ciudades sean reacios a confiar en sus vecinos o, a veces, incluso a abandonar sus casas; el abandono de los barrios por parte de empresas, proveedores de servicios y la mayoría de los residentes, dejando atrás solo a los más precarios; y el aislamiento y la inseguridad de las viviendas de ocupación de una sola habitación y otras viviendas de bajos ingresos de último recurso.
Lo que reveló la ola de calor fueron “las peligrosas condiciones sociales que siempre están presentes pero difíciles de percibir”.

Entonces, ¿quién corre más riesgo de morir en una ola de calor este verano? Aquellos que son ancianos y socialmente aislados, sí, pero especialmente aquellos que viven en los barrios abandonados y olvidados que sufren el peso de la desigualdad económica injusta y las consecuencias del racismo sistémico .